Crohnova choroba a ulcerózní kolitida jsou tz. nespecifické střevní záněty, neboli zánětlivá onemocnění trávicí trubice, jejichž střevní příčina není známa. Liší se tím tedy od specifických střevních zánětů, jejich příčina známa je, např. průjmovitá onemocnění způsobená virovým onemocněním, způsobená bakterií Salmonelou, nebo se může jednat o celiakii, která vzniká negativním působením lepku na sliznici tenkého střeva. Dala by se zde jmenovat celá řada chorob.

Příčina onemocnění není známa, ale nejčastěji se v literatuře uvadějí:

  • genetické vlivy – asi u 5% pacientů se nemoc vyskytuje v příbuzenstvu, nespecifické střevní záněty se častěji vyskytují u jednovaječných dvojčat
  • infekční původ – uvažuje se o infekci virem spalniček či pomalými viry a o vlivu bakteriálních či virových toxinů
    porucha obranyschopnosti – zvýšená propustnost střevní sliznice, tvorba velkých komplexů protilátky a antigenu, alergické reakce
  • dlouhodobé nepříznivé působení jiných faktorů – různé potraviny a tekutiny, ale také to co dýcháme. Například země s největší konzumací tz. margarínů – Finsko – má také největší procento postižených obyvatel

Bohužel právě fakt, že není známa přesná příčina onemocnění znamená, že není znám ani lék, který by tyto choroby vyléčil. Současná léčba není tedy kauzální (léčící příčinu), ale symptomická – léčí se pouze příznaky onemocnění, případně následky a komplikace.
Crohnova choroba i ulcerózní kolitida mají mnoho společného, ale liší částí střeva, kterou postihují a také do jaké hloubky postihují střevní sliznici.